Helium for balloons but none for my NMR

Our reserves of helium are finite and we’re running out. This may come as a mild disappointment to children everywhere but its really bad news for science.

My (and everyone else’s) NMR machines use liquid helium (at 3 Kelvin) as the coolant for their superconducting magnets. The same goes for MRI scanners and those cathedrals of science the particle accelerators like the LHC. And right now there’s a world wide shortage of helium which means that we may have to decommission some of our NMRs. Re-commissioning them will then cost 10s of thousands of dollars, plus it would require huge amounts of liquid helium to cool them down again.

We fill these instruments with liquid helium regularly, replacing the stuff that’s boiled off. The thing is that once that helium has evaporated off and into the atmosphere its gone. There’s no getting is back. So why don’t we bother collecting the boiled off helium? All we’d need to do is stick a balloon on top of the NMR machine, then a simple compressor could be used to turn it back into a liquid.

We don’t bother with this simple bit of recycling because there’s no immediate economic imperative. But hang on, didn’t I just say the reserves are limited, so surely helium is really expensive? Well it aught to be. According to Professor Robert Richardson, who won the Nobel physic prize in 1996 for his research on helium, a helium party balloon should cost $100. Instead they cost about 50 cents. The reason helium is sold well below its ‘real’ value is because of an odd law passed by the US congress in the 1996. Robin McKie explained some background in The Observer newspaper last month.

 In the 1920s the US decided helium would be a strategic resource. It realised that air power would be crucial in future wars, and assumed that these would be fought by airships that would use helium to float.

Then to cut costs in 1996 Congress passed a law mandating the U.S. helium reserve (the largest in the world by some way) be sold off by 2015, irrespective of market price. They set in stone the amount of helium that needed to be sold and so ever since they have been dumping it on the market.

This is a long term issue, but it doesn’t explain the immediate shortage. The problem here, as far as I can gather because our suppliers (BOC) aren’t telling us much, is that several of the worlds helium refineries are out of action. That, at least, was the case 10 months ago according to gasworld.  And they don’t expect things to improve until a new plant comes on line in 2013.

In the meantime it looks like there’s going to be a long queue for the remaining NMR machine.

25th April UPDATE :

Here’s the latest on the helium situation from BOC in the UK.



  1. We just had this conversation in our department meeting this week. Our He contract expires this summer and the cost of the new contract is going to add 12K-20K to our department budget.

    I’m imagining the frenzy when He becomes really scarce. Overdramatic PIs running through birthday parties flailing around and slapping balloons out of 12 year old’s hands. Stunned look on parents’ faces as he runs down the street bear hugging 12 balloons, sport jacket flapping in the wind… Let’s make a movie.

    • The price of helium and its availability is indeed (and may remain for a while) an issue. Companies like Quantum Technology of Canada can design and implement solutions to dramatically reduce the He consumption. Please consult our website.


      Quantum Technology

  2. It might come to that! But recon I’ll need to mug about 200 balloon clutching children a day to keep my NMR topped up.

    However, making my get away should be easy… Oh, that would make a good final scene for the movie.

    • Think about how many NMRs will have to be quenched as a result of the filming of the documentary Up. What is the media teaching children these days?!

  3. The value of Helium can only go up! Who knows how far it will rise?

  4. Stewie Griffin says:

    Haha. The comments so far have been a real gas!

  5. I’m sorry but I don’t understand why a speculator doesn’t buy it up ASAP (or on the first of every cycle when it goes on sale) and turn around to re-sell. The free market might be work miracles in social welfare, but certainly a resource that is known to be scarce is an investment opportunity?

    Couldn’t some well placed university consortium buy this stuff up to re-sell?

    • I don’t think its quite as simple as that. There’s a massive amount of infrastructure needed to store and deliver helium. So its not that easy to buy it up then re-sell later.

  6. That you referred to your NMR as a machine made me sad.

  7. Periodic videos have a great explanation of He recycling – it’s fairly standard practice at European facilities now, but it’s not exactly a simple thing to do.

    However, when the price of He goes up, the economics quickly balance out http://www.youtube.com/watch?v=oZkMQkHGj1s

  8. It’s not that easy to compress it back to a liquid!

    Our gas supplier (Matheson) is increasing the price on He. I think it would indeed be a good investment. If push ever came to shove, MRIs first and NMRs second methinks. Need some better superconductors, don’t we?

  9. Interesting comments to something that I guess we all know is that He is so light it floats away into outer space. But I recall when I was a post doc at the Kamerlingh Onnes labs in Leiden (1974). Recall Kamerlingh Onnes was the first person to liquefy He (in 1903 I think). Now in that building they had extensive He recovery systems and recycled it all. Indeed the system was complicated, but my colleagues said then exactly what Mark is saying here: it is a precious resource.

  10. Bunsen Honeydew says:

    What materials are typically used in the superconducting magnets of today’s NMR spectrometers? Do we have any materials that are superconductors at 20 K available at reasonable cost? Then we could use liquid hydrogen, which is an essentially renewable resource.

  11. An impressive share! I’ve just forwarded this onto a colleague who was doing
    a little research on this. And he in fact ordered me lunch simply because I discovered it for him…

    lol. So allow me to reword this…. Thanks for the meal!!
    But yeah, thanx for spending the time to discuss this issue here on your blog.

  12. Helpful info. Lucky me I discovered your web site by accident,
    and I’m surprised why this accident didn’t took place earlier!
    I bookmarked it.

  13. I feel this is among the so much significant information for me.
    And i’m satisfied reading your article. But should statement on some general issues, The website style is ideal, the articles
    is in point of fact excellent : D. Excellent activity, cheers

  14. Hi there very cool site!! Guy .. Beautiful .. Wonderful ..

    I’ll bookmark your blog and take the feeds also?I am satisfied to search out a lot of helpful info right here in the submit,
    we want develop more techniques on this regard,
    thanks for sharing.

  15. Yay google is my queen aided me to find this outstanding internet site!

  16. Merely wanna state that this is handy, Thanks for taking your time to write

  17. Acil,Hızlı,Express,Moto,Kurye,
    Acil kurye, dakik işlemler yapanlar için vazgeçilmez kurye sistemleri arasındadır. Özellikle büyük şehirler açısından bu sistemle geçeceğiniz bağlantılar sonucu işleriniz açısından son derece verimli bir kurye sistemi olacaktır. Evrak kâğıt kurye hizmetlerinizi kısa sürede istediğiniz noktalara ulaştıracak yapıda ve elemanlar ile çalışılmaktadır. Sitemizden de ulaşabileceğiniz telefon bağlantıları sonucu istediğiniz saatler içerisinde bizlere en uzak noktalardan ulaşıp, sizler için imkânsız gibi görünen kuryelerinizin teslimatını yapalım. İsterseniz whatsapp mesajlaşma yoluyla da bizlere ulaşarak hemen kapınıza kadar gelmememiz mümkün olacaktır. Yoğun trafiğe rağmen sistemsizdeki araçlar son derece hızlı şekilde donanımlı olup, kurye emanetleriniz güvenlik açısından da emin bir şekilde istediğiniz adreslere ulaştırılmaktadır. Gece saatlerinde de verebileceğimiz bir yapı ve sistemde çalışarak gündüz yapamadığınız kurye işlerinizi geç saatlere kadar yapma imkânı sağlıyoruz. Müşterinin her anını düşünerek hareket eden bir yapı olduğu için bizler açısından zamanın bir önemi olmadan çalışmaktayız. Sadece müşteri odaklı ve zamanını kontrol etmesi açısından son derece avantajlı bir kurye sistemidir. Telefon numaraları ile geçeceğiniz bağlantılar neticesinde sizlere hemen ulaşarak evinizden kuryelerinizin teslimini alıp, istediğiniz adreslere bu özelliklerle de teslimatları gerçekleştirmekteyiz. Bu sayede çıkamadığınız iş veya ev yaşantınızdan geri kalmadan bütün işlerinizi anında ve hali hazırda halledebilme imkânına sahip olacaksınız. İnternetinde son çıkan olanaklarını en iyi şekilde kullanarak, bizlere internet ortamından mesaj göndererek iletişim yoluyla kuryelerinizi evinize kadar çağırabilme şansı elde edebilirsiniz. Sürekli kullanmanız dâhilinde sizlere özel kurye kampanyaları olacak ve cebinizdeki paranın çoğu boşuna gitmeyecektir. Hem bütçeniz açısından hem de karışık olan adresler açısından en güveneceğiniz hizmetler arasında olacaktır. Uygun kurye fiyatları ile acil olan tüm işlerinizi acil kurye sayesinde gerçekleştirmiş olacaksınız.

    Hızlı Kurye
    Hızlı kurye, metropol şehirde yaşayan insanlar açısından en çok kullanılacak kurye çeşitlerindendir. Çünkü büyük şehirlerin büyük sorunları olduğu gibi yoğun trafiğine karşı hızlı kurye son derece çözüm odaklı bir sistem olacaktır. Bu kurye sayesinde hızlı yapılacak olan kurye işlemlerinizi kısa sürede hallederek teslimatlarınız güven içerisinde istediğiniz adreslere de ulaşma imkânı sağlayacaksınız. Artık gelişen Türkiye’nin her yanından telefon aracılığıyla veya web adresi aracılığıyla ulaşarak bizlerle iletişime geçmeniz mümkün hale gelmiştir. Yen, yapılanma ve yeniliklerle karşınıza çıkarak bambaşka bir kurye hizmeti servisi sunmaktayız. Diğer benzer kuryelerden farkımız müşterilerle birebir iletişime geçerek kafalarındaki soru işaretlerine net cevap vermek olacaktır. Ayrıca kapınızdan da kuryelerinizi alarak bir hizmet sağlanmaktadır. Tamamen kalite standartlarının üstünde yapılacak olan bir hizmet sunmaktayız. Bu sayede daha gönül rahatlığıyla kurye işlemlerinizi tamamlamış olacaksınız. Hastaneler veya adliye gibi kurumlarında sürekli evrak alışverişlerini en hızlı şekilde istedikleri noktalara ulaştırabilecek bir hizmete ve altyapıya sahip olan kurye sistemidir. Web adresinden veya telefon numaraları aracılığıyla müşteri hizmetlerimiz ile geçeceğiniz bağlantılar sonucunda hemen hizmetimizi sizlere sağlamaktayız. Bu sayede bizlere her zaman ve gece saatlerinde de ulaşım imkânı sunuyoruz. Yapacağınız işlemler sizlerin kontrolleri ve telefonlarınıza gelen onay odları sayesinde daha güvenilir şekilde adreslere ulaşılmaktadır. Kuryelerinize herhangi bir zarar gelmeden teslimatları o gün içerisinde veya söylediğiniz vakitler arasında teslimatları yapılmaktadır. Uygun ve düşük bütçelere tabi olan bir sistemle çalışarak daha fazla kuryelere para vermenize gerek kalmayacaktır. Bu sistemle daha avantajlı şekilde ekonomik boyutlar çerçevesinde kurye işlemlerinizi tamamlamış olacaksınız. Ortalamanın üzerinde bir hizmet kalitesi ile çalışarak sizlerin en iyi ortamda kurye hizmetinden yararlanmanızı sağlıyoruz. Bizleri arayarak en hızlı olanaklardan yararlanın.
    Kiralık Kurye
    Kiralık kurye, fazla para vermeden her noktaya uygun fiyatlar aracılığıyla kuryelerinizi gönderme şansı elde etmiş olacaksınız. Kiralama sistemi ile daha düşük bütçeler aracılığıyla kullanacağınız araçlar ile kaliteli ortamlarda bir hizmetten yararlanmış olacaksınız. Her kesimden insanın bütçe olanaklarına göre bir fiyat listesi oluşturarak işlemler yapılmaktadır. Kafanızdaki soru işaretlerini müşteri hizmetlerimiz ile geçeceğiniz bağlantılar neticesinde sonlandırmış olacaksınız. İstediğiniz saatlerde bizlerle iletişime geçerek kiralık kurye sistemlerinden yararlanma imkânı yakalayabilirsiniz. Teknolojik açıdan araçların en son model olduğunu ve bakım açısından hiçbir pürüz çıkarmadan hizmet vereceğinin garantisini vermekteyiz. Sizleri yarı yolda bırakmayan bir hizmet ile karşı karşıya kalmış olacaksınız. Sürekli kullanacağınız yöntemler sayesinde daha avantajlı kuryeleme hizmeti ile cebinizde ekonomik açıdan rahatlama imkânı sağlayacak. Teknolojik olarak sitemimiz sizleri kayıt ederek sürekli kullanımlarınız neticesinde sizlere özel kampanyalar ile daha uygun fiyatlarla bu işlemleri yapmış olacaksınız. Her açıdan sizlerin daha iyi fırsatları sunan bir hizmet olup benzerlerinden farkı ise müşteri memnuniyeti odaklı çalışmasıdır. Amacımız para kazanmak değil daha güvenli bir hizmet vermektir. Bu sayede her kesimden insana ulaşarak daha sağlıklı ve düzenli bir sistemle karşılaşmalarını sağlamak olacaktır. Nakliye işleri açsından son derece avantajlı ve ekonomik bir sistem olup sizleri hiçbir zaman yarı yolda bırakmadan istediğiniz her noktaya ilerleyen bir hizmet olacaktır. Telefon numaraları veya whatsappdan bizlere ulaşarak her saat iletişim kurma şansı elde etmiş olacaksınız. Ailenizden bir parça olma yolunda ilerleyerek hizmet vermekteyiz. Bu sayede yabancılık çekmeden bizlerle yakınlık kurarak daha fazla düşünmeden kiralık kurye işlemlerinizi halletmiş olacaksınız. Her zaman bağlantıya geçeceğiniz adresler ve taşıma hizmetleri sayesinde içinizin rahatlığıyla güveneceğiniz bir adres olacaktır.
    Moto Kurye
    Moto kurye, ile en ücra köşelere ulaşabilecek bir kurye sistemidir. Bu sayede günlük kullanacağınız bir hizmet olup, sizlerin gece saatlerinde de başvuracağınız kurye servisidir. Motorlu araçlarımız en hızlı şekilde istediğiniz her adrese ulaşarak işlerinizi aksatmadan bir işlem ile çalışmaktadırlar. Karşınıza çıkan personellerimiz ise son derece deneyimli ve deneyimsiz olan elamanlarımız ise belli eğitimlerden geçerek sizlere hizmet vermektedirler. Kuryelerinizin güvenliğini düşünerek bir işlem yapılarak hizmet sağlanmaktadır. Bizlere ulaşacağınız telefon adreslerimiz veya web adresinden internet aracılığıyla müşteri hizmetlerimiz en yakın sürede kapınızdan kurye teslimatınızı alarak işlem yapmaktadırlar. Kuryeleriniz tamamen kalite standartları içerisinde emin ellerde bir teslimat ile ulaştırılmaktadır. Bu sayede gönül rahatlığıyla bir hizmete başvurmuş olup, diğer benzer kuryelerden daha nitelikli yapıda olduğumuzu anlamış olacaksınız. Normal şartların daha da üzerinde sağlanan bir hizmet ile işlem yapılmaktadır. Tamamen sağlıklı iletişim ve güvenlik kontrolleri sağlandıktan sonra kurye işlemlerinizi sağlıyoruz. Teknolojinin gelişmesi ile bu sistem sayesinde büyük şehirlerin yoğunluğuna karşı en iyi gelecek bir hizmet ile kurye servisi verilir. Gece saatlerinde de kullanacağınız bir yapıda çalışarak sizlerin her an kullanmak için başvuracağınız bir hizmet olacaktır. Web adresimizden diğer kullanacağınız kurye sistemi hakkında bilgi alarak bizlerle irtibata geçme şansı veriyoruz. Avantajlı kurye fiyat listesi ile sizlerin daha fazla cebinizden paranızın çoğunu almadan bir hizmet sağlıyoruz. Türkiye’nin her yerinden bizlere ulaşarak hizmetimizden yararlanmanız mümkün olacaktır. Uzak adreslerinizi ve karışık olan il ve ilçelere anında ulaştırabilecek bir yapıya sahip olduğumuzu belirtmek isteriz. Sizlerin daha fazla düşünmeden en hızlı şekilde kuryelerinizi ulaştıracağınız adres moto kurye sistemi sayesinde gerçekleştirerek olacaktır. Artık imkânsız adreslerin en çözümlü servisidir.
    Kurye, müşteri hizmetlerimiz veya web adreslerimizden geçeceğiniz bağlantılar neticesinde sizlere kurye çeşitlerinin bütün olanaklarını sunmaktayız. İstediğiniz noktalardan sizlere her hizmeti sağlayacak altyapıda bir hizmet verilmektedir. Motorlu, hızlı, acil, toplu, Express, ucuz kurye çeşitleri ile sizlere her imkânı sağlayacak kurye servislerimiz vardır. Bu sayede karışık olan adreslerinizi en mümkün kurye servisi ile tamamlamış olacaksınız. Özellikle büyük merkezlerden bizlere iletişim sağlayarak daha fazla noktalara kurye teslimatlarınızı gerçekleştirmiş olacaksınız. Acil olan veya hızlı şekilde yapılması gereken kuryeleriniz personellerimiz sayesinde de adreslere ulaştırılacaktır. Evrak türünden olan kurye işlemleriniz şirketler ile bağlantılar sağlayarak günü birlik evraklarınızı daha erimli şekillerde sağlam şekilde yapmış olacaksınız. Sürekli kullanımlarınız sayesinden sizlere özel kampanyalar ile karşılaşarak daha uygun ve ucuz fiyatlar aralığında kurye işlemi gerçekleştirmiş olacaksınız. Şehirlerarası hizmet açısından en uygun fiyatlar aralığıyla aylık veya yıllık olarak ücret tablolarımıza bakarak bir işlem sağlayarak kuryelerinizi istediğiniz noktalara göndermiş olacaksınız. Her kesimden insanın bütçesine göre bir fiyat ile karşınıza çıkmaktayız. Daha fazla ücret ile kuryelerinizi göndermiş olmayacak bütçenizi de ek gelir olarak bir işlem yapmış olacaksınız. Benzer kurye sistemlerinden daha fazla ve daha farklı şekilde çalışma ortamları ile hizmet vermekteyiz. Gece saatlerinde de personellerimiz sizlerin aramalarını beklemektedir. Ayrıca hava veya kara yoluyla da kurye servis araçlarımızdan yararlanma imkânı sağlamak için beklemekteyiz. Her açıdan avantajlı bir şekilde kurye hizmetinden yararlanmanızı sağlıyoruz. Web adreslerimizden de bizlere ulaşarak internetin getirdiği yenilikler ile anından hizmetimizden yararlanma imkânı bulabilirsiniz. Bu sayede daha fazla düşünmeden ve güvenli bir hizmetten yararlanma için bizlere başvurarak kurye hizmetinizi en yakın zamanda gerçekleştirme imkânı sağlıyoruz. Daha fazla vakit kaybetmeden bir telefon veya mesaj aracılığıyla hizmetimize başvurun.

    Express Kurye
    Express kurye, diğer kurye servislerinden daha farklı şekilde bir hizmet ile karşınıza gelmektedir. Özellikle hızlı olması nedeniyle yoğun trafiğe sahip olan şehirleri için en çok kullanılan kurye servisleri arasındadır. Express olması ayrıca ayrı bir güvenlik altında hizmet verdiğinin göstergesidir. Ayrıca gece saatlerinde de ulaşacağınız telefon numaraları adresleri sayesinde gece kurye servisimizden yararlanma imkânı yakalayabilirsiniz. Müşteri hizmetlerimiz ile geçeceğiniz bağlantılar neticesinde daha ayrıntılı bilgiler eşliğinde kurye hizmeti yakalamış olacaksınız. whatsapp ile iletişime geçerek internet aracılığıyla da bizlere en yakın adreslerden ulaşma imkânı sağlayabilirsiniz. Kısa sürede Türkiye’nin her noktasına ulaşma imkânı sağlayarak bir hizmetle sizlerin karşısına çıkmaktayız. Personellerimiz iyi derecede eğitimlerden geçerek bir hizmet vermektedir. Bu hizmetler sizlerin kontrolleri ve güvenliği neticesinde yapılmaktadır. Kuryelerinizi teslim ettikten sonra ulaşacağı adreslere bilgilendirme mesajları ile bağlantılar gerçekleştirilmektedir. Bu sayede daha güvenilir ve sağlam bir şekilde kurye hizmeti vermekteyiz. İsterseniz mevsim şartları dolayısıyla hava yoluyla da ulaştıracağını kurye servislerimizden yararlanma şansı elde etmiş olacaksınız. Diğer kurye çeşitlerine göre fiyatlarının daha fazla olduğunu belirtmek isteriz fakat gıda türünden kuryeleriniz var ise bu yöntem sayesinde her noktaya ürünlerinizi ziyan olmadan ulaştırma imkânları sunuyoruz. Böylelikle sizlerin daha verimli şartlar altında iller yapmanızı sağlamaktayız. Herhangi bir sorun olduğunda bizleri en yakın noktalardan ulaşarak sorunlarınızı çözmek için beklemekteyiz. Uzun süre kurye işlemlerinize bu sistem aracılığıyla son vererek bir işlem yapın. Daha fazla vakit kaybetmeden istediğiniz her noktaya Express kurye aracılığıyla gönderin. Araçlarımız son model olup, bakımları her zaman ve düzenli şekilde yapılarak karşınıza çıkmaktadırlar. Bu sayede sizlerin ekonomik açıdan fazla zorlamadan bir kurye işlemi gerçekleştirmenizi sağlamaktayız. #acil #express #hızlı #kiralık #moto #kurye http://www.kuryeltd.com

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *